Interview: Zo gaat Netflix streamen onderweg nog beter maken
Thomas Haenen

Met steeds grotere databundels is het aantrekkelijk om ook onderweg naar je favoriete Netflix-series te kijken. Maar hoe voorkomt het bedrijf blokkerig beeld als je verbinding minder is? Android Planet sprak in Barcelona met Todd Yellin, hoofd van innovatie bij het bedrijf. Lees ons Netflix interview hier.

Netflix interview: beeldkwaliteit

In een relatief korte tijd heeft Netflix niet alleen Nederland, maar zowat de halve wereld weten te veroveren. De streamingdienst heeft inmiddels bijna honderd miljoen betalende gebruikers wereldwijd. Dat komt niet alleen door het aanbod van Netflix, maar ook door de brede beschikbaarheid. Of je nu thuis op een tv in de huiskamer kijkt, een tablet in de slaapkamer of je mobieltje onderweg, Netflix is altijd binnen handbereik.

Netflix werkt niet alleen op vrijwel elk apparaat, maar ook met vrijwel elke internetverbinding. Zelfs in verre uithoeken van de wereld kun je met de meest minimale snelheid nog genieten van Orange is the New Black, Daredevil of Terrace House. Nu wordt de beeldkwaliteit nog fors teruggeschroefd om dat mogelijk te maken, maar daar komt binnenkort verandering in. Netflix nodigde ons uit voor een gesprek met Todd Yellin, de Vice President Product Innovations, om te praten over de geplande technologische verbeteringen.

Netflix interview

Nooit meer bufferen

De nummer één prioriteit bij het ontwikkelen van de streamingtechnologie, aldus Yellin: voorkomen dat je serie tijdens het kijken onderbroken wordt om te bufferen. Het bedrijf wil ervoor zorgen dat je serie snel in beeld verschijnt en dat je ononderbroken kunt blijven kijken. Om dat mogelijk te maken, houdt de Netflix-app continu in de gaten wat de snelheid van je internetverbinding is. Gaat die plotseling omlaag, omdat bijvoorbeeld het bereik wat minder is, dan wordt de beeldkwaliteit snel teruggeschroefd.

Elke film, serie of documentaire die op Netflix staat, wordt door het bedrijf verwerkt en geëncodeerd op minimaal tien verschillende bitrates en resoluties. Een bitrate bepaalt hoe scherp het beeld is en hoeveel details je kunt zien. Op een hele lage bitrate zal het beeld blokkerig zijn, op de hoogst mogelijke kwaliteit geniet je van haarscherp 4K-beeld. Afhankelijk van je verbinding krijg je automatisch en vrijwel direct een lagere of hogere beeldkwaliteit voorgeschoteld.

Het proces dat Netflix toepast zorgt niet alleen voor kijken zonder bufferen, maar helpt ook met het beperken van je dataverbruik. Yellin zegt dat de algoritmes van het bedrijf bijvoorbeeld veel efficienter kunnen omgaan met visueel ‘simpele’ series dan met een film vol actie. Een tekenfilm als Bojack Horseman heeft daardoor veel minder data nodig om op de hoogst mogelijk kwaliteit te streamen dan een serie vol drama, actie en explosies als Sense8.

Die databeperking wordt niet toegepast op complete films of volledige afleveringen, maar op individuele scenes. Zo zal een serie als Jessica Jones het grootste gedeelte van de tijd weinig data nodig hebben tijdens scenes met veel dialoog, maar wordt het dataverbruik fors opgeschroefd tijdens een actiescene om explosies er beter uit te laten zien. Toch heeft de hele aflevering relatief weinig data nodig.

Miljard dollar aan verbeteringen

Volgens Yellin geeft Netflix jaarlijks ruim een miljard dollar uit aan het verbeteren van zijn technologie. Wetenschappers over de hele wereld zijn dagelijks bezig met het verbeteren van Netflix’ algoritmes voor het verwerken van video. Daardoor kan het bedrijf continu betere beelden bieden met minder data.

Netflix interview

De topman gaf ons een kleine preview van de verbeteringen die ons de komende tijd te wachten staan. Het belangrijkste is dat je straks zelfs met een tergend trage internetverbinding nog prima kunt streamen. Niet alleen in opkomende landen, maar ook in uithoeken van ons land is je mobiele verbinding soms nog aardig traag. Netflix zegt dat het echter al met een verbinding van 150 tot 200 kbps kan streamen – een hele trage 3G-verbinding, in feite. Het beeld is op dit moment dan nog wel érg blokkerig. Met enkele eigen algoritmes én Googles nieuwe vp9-videocodec gaat de beeldkwaliteit er straks fors op vooruit. 4K-video is het niet, maar op de gemiddelde smartphone is straks geen blokkerig beeld meer te zien.

Een bijkomend voordeel daarvan is dat je dan betere beelden hebt met minder data. De kwaliteit die je nu met een verbinding van 555 kbps hebt, is straks al te krijgen met een verbinding van 272 kbps. Zo heb je dus nog maar half zoveel data nodig voor net zulke goede beelden. Netflix hoopt deze verbeteringen al binnen enkele weken tot maanden uit te rollen, al kon Yellin ons nog geen exact moment vertellen.

Volgende stap: audio

Het volgende verbeterpunt voor Todd Yellin en zijn team? Audio. Voor fatsoenlijk geluid heeft het bedrijf nu nog altijd zo’n 56 kbps nodig. Hoewel de vereiste bandbreedte voor goede video steeds minder wordt, gaat dat bij audio erg lastig. Het menselijk oor stoort zich namelijk al gauw aan slecht geluid, terwijl we met matiger beeld nog prima kunnen leven. Yellin zegt te hopen dat audio voor het einde van het jaar tot zo’n 30 procent minder data verbruikt.

Lees ook: Dit zijn onze 5 Netflix-tips van februari 2017

Lees het laatste nieuws over Netflix

Draag ook bij aan dit artikel

Deel je kennis of stel een vraag. Dat kan anoniem of met een Disqus account.