Achtergrond: Huawei wil van smartphone naar superphone
Thomas Haenen

Tijdens een bezoek aan China sprak Android Planet met topmensen van Huawei over de toekomst van het bedrijf. Als het aan Huawei ligt, is de opvolger van de smartphone al binnen enkele jaren beschikbaar. Van kunstmatige intelligentie tot 5G: dit is wat je kunt verwachten.

Toekomst Huawei: van smartphone naar superphone

We bezochten Shenzhen, de Chinese stad waar het bedrijf zo’n dertig jaar geleden begon. Zowel Huawei als de stad groeiden in die tijd als kool. Shenzhen was destijds nog een klein provinciestadje, waar Huawei een krap kantoor had en slechts een handjevol medewerkers. Inmiddels is het één van de grootste steden van China en zijn er meer dan twintig miljoen inwoners. Niet alleen Huawei heeft er zijn hoofdkantoor, ook andere grote productiebedrijven als Foxconn produceren in deze stad het overgrote deel van alle smartphones die in Nederland verkocht worden.

Huawei’s idyllisch-ogende campus in Shenzhen

Android Planet bezocht de campus van Huawei in Shenzhen, waar inmiddels meer dan 30.000 mensen werkzaam zijn. Daar spraken we met verschillende medewerkers over de flinke groei in de afgelopen jaren. Vijf jaar was het bedrijf onbekend bij Nederlandse consumenten, inmiddels zijn ze hier na Samsung en Apple het bestverkopende merk. De ambities van het bedrijf reiken echter verder. Huawei wil een voortrekkersrol innemen, op het gebied van 5G, cameratechnologie, kunstmatige intelligentie en meer.

Van budget naar beste smartphones

Huawei is pas sinds 2011 in Nederland actief en daarmee nog altijd één van de jongste merken hier. Toch heeft men inmiddels al een marktaandeel van tien procent op de mobiele markt, waarmee ze enkel Samsung en Apple voor zich moeten laten. En dat terwijl de verkoopcijfers bij ‘gevestigde’ namen als LG, HTC en Sony alleen maar terug lijken te lopen.

In de eerste jaren lag de focus van het bedrijf op budgetsmartphones. Bij de concurrenten kon je in de lagere prijsklassen enkel terecht voor afdankertjes, terwijl Huawei juist een relatief goede prijs-kwaliteitsverhouding wist te bieden. Dat gebeurt nog steeds, zoals met de Huawei P Smart. Die kost slechts 250 euro, maar weet wel een randloos scherm, dubbele camera’s en Android Oreo te bieden.

Huawei Mate 10 Pro review

Volgens Jim Xu, het hoofd van Huawei’s marketingdivisie, was deze aanpak essentieel om vooroordelen te doorbreken. Smartphones en andere producten uit China worden nog vaak geassocieerd met ‘goedkope troep’, en Huawei wilde laten zien dat het daar boven staat. Niet alleen met goede budgetsmartphones, maar ook door vlaggenschepen voor een lagere prijs aan te bieden dan de concurrentie.

Klein probleem: ook nu nog heeft Huawei vooral succes met zijn goedkopere smartphones. Toptoestellen als de Huawei Mate 10 Pro en de P10 verkopen redelijk, maar zakken al snel in prijs. Als consumenten de hoofdprijs moeten betalen, kiezen ze vaak toch liever voor Apple of Samsung. Daar wordt aan gewerkt, volgens Walter Ji. De baas van Huawei’s Europese consumentendivisie vertelde ons dat Huawei met specifieke innovaties op cameragebied en kunstmatige intelligentie een ‘premium uitstraling’ hoopt te krijgen.

Problemen in Amerika

Toch heeft Huawei niet overal succes. Het bedrijf probeert al jaren succes op de Amerikaanse markt te verkrijgen, maar providers willen niet met Huawei in zee. Volgens de CIA, FBI en andere Amerikaanse inlichtingendiensten heeft Huawei namelijk iets te innige banden met de Chinese overheid. Zij claimen dat data op Huawei’s smartphones gedeeld wordt met de overheid. Huawei heeft die beschuldigingen altijd ontkend, en inlichtingendiensten in andere landen (waaronder Nederland) hebben nooit deze zorgen geuit.

Tijdens ons bezoek vroegen we verschillende topmensen naar die beschuldigingen. Die liggen echter nogal gevoelig, want geen van allen was bereid er echt commentaar op te geven. Hooguit deelden ze hun hoop dat ze in de toekomst wel in Amerika doorbreken. Walter Ji ging nog het verst: met een quasi-luchtige toon noemde hij de Verenigde Staten maar een ‘kleine markt’ met 300 miljoen inwoners, en richt Huawei zich volgens hem wel gewoon lekker op de andere 7 miljard mensen wereldwijd.

huawei p9 populair

‘Kopiëren? Gewoon de trends volgen’

Toch ligt het bedrijf hier ook in Nederland wel eens onder vuur. Zo werd Huawei de afgelopen jaren regelmatig beticht van kopieergedrag. De Huawei P9 deelde zijn design tot de schroefjes aan toe met de iPhone 6, terwijl de Force Touch-functie van de Apple Watch overgenomen werd door de Huawei Mate S.

Huawei trekt zich daar weinig aan volgens Shao Yang, hoofd strategie van de consumentendivisie. “Wij willen onze klanten gewoon de beste smartphones bieden,” aldus Yang. “Daarbij spelen we in op de trends van de markt.” Een ogenschijnlijk naïef antwoord, maar het onderstreept dat Huawei net als andere Chinese bedrijf relatief flexibel is qua kopieergedrag.

Van smartphone naar superphone

Huawei laat zich daar allemaal niet door tegenhouden. Het bedrijf heeft grootse plannen voor de komende jaren. Het bedrijf was geen voorloper bij de introductie van de allereerste moderne smartphones: daar waren Google en Apple de voorlopers. Men zegt echter een goede positie te hebben om met de volgende generatie mobiele technologie wél voorop te lopen, en dat gaan we mogelijk al op korte termijn merken. Die volgende generatie werd door topman Richard Yu in 2016 al gedoopt tot de ‘intelligent phone’ of ‘superphone’, een toestel gebouwd op meerdere nieuwe pijlers.

De eerste van die pijlers is op korte termijn al beschikbaar: 5G. De opvolger van 4G is niet alleen vele malen sneller, maar heeft ook minder vertraging bij dataoverdracht. Het gaat in de praktijk slechts om fracties van een seconde, maar bij zelfrijdende auto’s of robots die op afstand bestuurd worden voor operaties, telt elke fractie. Voor ‘gewone mensen’ zoals jij en ik zorgt het ervoor dat het contact op afstand met anderen nog dichterbij komt. Zo kun je tijdens een vergadering razendsnel bestanden delen of een virtuele versie van jezelf doorsturen, of (augmented reality) games spelen, waar je de andere spelers ziet.

Als het aan Huawei ligt, wordt 5G op zeer korte termijn al wereldwijd uitgerold. Het bedrijf heeft er verstand van: Huawei is namelijk verantwoordelijk voor het mobiele netwerk van een groot aantal providers in vele landen. Zo is het 4G-netwerk van T-Mobile grotendeels gebouwd op apparatuur van Huawei. In nauwe samenwerking met die providers worden inmiddels plannen gemaakt voor 5G. Als alles meezit, kunnen we daar al voor 2020 mee aan de slag.

Maak je smartphone smarter met AI

De volgende stap is kunstmatige intelligentie dat elk onderdeel van je toestel aanstuurt. Je smartphone is al erg slim: met apps kun je teksten vertalen, foto’s filteren of het weer opzoeken. Veel van die informatie krijg je echter pas zodra je er naar op zoek gaat. Volgens Shao Yang biedt Huawei’s ‘superphone’ straks die informatie vóór je het opzoekt. Zo wordt je telefoon straks een virtuele versie van jezelf, met alle relevante info op elk moment direct beschikbaar.

Klinkt ingewikkeld, maar Yang had gelukkig enkele voorbeelden. Heb je bijvoorbeeld een meeting met mensen uit verschillende landen, dan kan je toestel direct alle spraak omzetten in notities in je eigen taal. Een foto-app kan gericht zoeken, en voor een familie-album alle foto’s van je grootouders met kerstmis in de sneeuw vinden. Met augmented reality kan virtuele info in de echte wereld getoond worden. Het belangrijkste doel van al die features: meer doen op je smartphone in minder tijd.

Het eerste kantoor van Huawei in Shenzhen

Daarnaast kan kunstmatige intelligentie nog op de achtergrond gebruikt worden, om dingen te verbeteren zonder dat je er erg in hebt. Zo zet Huawei nu al allerlei algoritmes in om je foto’s te verfraaien. Ook wordt het accuverbruik van apps teruggedrongen, zodat je smartphone langer meegaat. Niet alleen door apps af te sluiten als ze niet worden gebruikt, maar ook door elke ochtend automatisch de nieuws-app alvast in te laden als je smartphone weet dat je die bij het ontbijt opent.

Wanneer we die superphone precies kunnen verwachten, kon Yang ons niet vertellen. Wel is de topman overtuigd dat dit de volgende evolutie van de mobiele telefoon wordt. Sommige verbeteringen zien we waarschijnlijk al eind deze maand, als het bedrijf de Huawei P20 onthult.

Lees meer over Huawei

Draag ook bij aan dit artikel

Deel je kennis of stel een vraag. Dat kan anoniem of met een Disqus account.